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Investigación
Miércoles, 25 Marzo 2015 19:12

10 avances o descubrimientos científicos andaluces

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Andalucía es conocida por ser cuna de numerosos artistas: escritores, pintores, actores, cantantes y un largo etcétera que han puesto a nuestra tierra como referente de arte y cultura. Sin embargo, no es tan conocido el talento investigador que también tiene lugar en nuestra comunidad. Avances tecnológicos e investigación científica que ponen a Andalucía a la vanguardia de campos como la biomedicina, la oncología o la biología molecular. Aquí recogemos 10 de esos proyectos que han contado con investigadores andaluces. No son los únicos casos, ni siquiera puede que los más importantes, pero lo que es seguro es que muchos desconocen que estos proyectos tienen lugar entre nuestras fronteras. Sirva pues este listado para destacar el talento investigador e innovador que también se cultiva en nuestra tierra.


Lucha contra el cáncer de mama

El hospital sevillano Virgen del Rocío es un referente mundial en cuanto a tratamiento de cáncer de mama. Uno de los artífices de esto es el doctor Manuel Ruiz Borrego, que lleva 22 años tratando pacientes con esta dolencia. Entre los logros que ha conseguido el equipo andaluz que Ruiz Borrego comanda está el de conseguir que una mujer con cáncer de mama metastásico, es decir, en una fase avanzada de la enfermedad, pueda hacer vida normal. Otro gran avance es el tratamiento personalizado de cada paciente. Antiguamente, la quimioterapia era la solución para todas las afectadas por la enfermedad; ahora, se trabaja con terapias específicas que logran mayor eficacia y menor toxicidad. Todos estos logros se deben en gran parte al trabajo de investigación de un centro, el Virgen del Rocío, que es el que más mujeres recluta en toda España para ensayos clínicos.


Al trabajo que se realiza en este Hospital se suman los avances conseguidos por otros centros. Por ejemplo, el del Centro Andaluz de Biología Molecular y Medicina Regenerativa, quien, en colaboración con la Universidad de Granada, han descubierto una proteína que ayuda a las células tumorales del cáncer de mama a resistir el tratamiento contra la enfermedad. El hallazgo de las propiedades de esta proteína, llamada cFLIP, es clave para desarrollar técnicas y tratamientos contra el cáncer de mama más efectivos.

En la actualidad, los avances en los tratamientos contra el cáncer de mama pasan por la hormonoterapia, una técnica que tiene como objetivo bloquear la acción de las hormonas sexuales femeninas sobre las células tumorales mamarias; y la terapia anti-HER2, un tipo de cáncer de mama en el que las células tumorales sobreexpresan la proteína HER2.


Hallazgos para predecir y tratar el cáncer de pulmón

Y seguimos hablando del Virgen del Rocío y de su trabajo oncológico, en esta ocasión contra el cáncer de pulmón. Y es que expertos de este centro sevillano han localizado la mutación de un gen que eleva el riesgo de metástasis del cáncer de pulmón, lo que permitirá ayudar a frenar esta enfermedad. En la actualidad, todos los casos de cáncer de pulmón son abordados de una manera muy similar, haciendo uso de la Radioterapia. Sin embargo, este hallazgo permitirá tratamientos más específicos, mejorando la calidad de vida y la supervivencia de los pacientes. La investigación comenzó en enero de 2013 y se espera que culmine y esté al servicio de los enfermos a partir de 2016.

Los resultados de esta investigación han sido premiados en el Congreso de la Sociedad Española de Cancerología, junto con otro trabajo desarrollado también en la Unidad de Oncología Radioterápica del Virgen del Rocío. Se trata del eXaCradle, un dispositivo desarrollado por el radiofísico Santiago Velázquez y patentado por el Servicio Andaluz de Salud, que permite a los especialistas irradiar los tumores con mayor precisión, sin dañar los tejidos sanos colindantes. El dispositivo se lleva usando en el hospital sevillano desde mediados de 2012, con una tasa de curación del 90% en enfermos con cáncer de pulmón no microcítico.


Una nariz electrónica para detectar el cáncer de pulmón

Otro gran avance en la lucha contra el cáncer de pulmón viene de la mano del doctor Justo Pastor Castaño, Catedrático de Biología Celular, Fisiología e Inmunología de la Universidad de Córdoba e investigador responsable del grupo de investigación en Hormonas y Cáncer del Instituto Maimónides de Investigación Biomédica de Córdoba. Pastor Castaño está especializado en estudiar alteraciones genéticas que originan el cáncer de pulmón y así determinar qué marcadores moleculares pueden ser utilizados en el diagnóstico y en el desarrollo de tratamientos. Actualmente, trabaja en el proyecto ONCOVER, que tiene como objetivo crear una especie de “nariz electrónica” capaz de detectar tumores gracias al aliento exhalado.


Justo Pastor Castaño es uno de los muchos científicos e investigadores andaluces que trabajan para lograr un futuro mejor, y a los que los compañeros de Historias de Luz apoyan y ayudan difundiendo su labor


Nuevo método de diagnóstico del Alzhéimer

Pasamos al avance en el diagnóstico de otra grave enfermedad, el Alzhéimer, donde la empresa Neuron Bio, con el apoyo de la CTA (Corporación Tecnológica de Andalucía) y de profesionales médicos de los hospitales granadinos Virgen de las Nieves y el Hospital Clínico, ha desarrollado una patente que permite diagnosticar esta enfermedad mediante un análisis de sangre, un método no invasivo además de más rápido, sencillo y eficaz que los actuales. De hecho, Neuron Bio asegura que esta patente consigue mejores resultados que herramientas similares en desarrollo por centros de investigación de referencia, como la Universidad de Stanford, King's College, la Universidad de Rochester o el consorcio australiano AIBL.

El proyecto, que ha contado con la subvención de la Junta de Andalucía y del Gobierno de España, se basa en la identificación de una serie de biomarcadores, lo que permite diagnosticar de manera fiable a los pacientes con Alzhéimer y además anticipar el progreso de la enfermedad antes de que aparezcan los signos clínicos de demencia. Se calcula que entre el 10% y el 20% de la población mayor de 65 años va a desarrollar un deterioro cognitivo leve, por lo que herramientas como esta serán clave para prevenir y detectar la enfermedad, además de mejorar los tratamientos y la calidad de vida de los enfermos.


Regeneración de médula espinal con células madre

La regeneración de médula espinar es un proyecto aún en desarrollo, pensado a largo plazo, pero los primeros pasos ya se están dando y los principales avances llevan el nombre de un centro andaluz. Hablamos del Centro Andaluz de Biología Molecular y Medicina Regenerativa (Cabimer), ubicado en la Isla de la Cartuja, en Sevilla. Este centro ha descubierto los mecanismos que permiten la regeneración de la médula espinal tras el trasplante de unos progenitores neurales derivados de las células madre. Para ello, se han basado en los trabajos de otro centro de investigación español, el Príncipe Felipe, de Valencia, que demostró en ratas que es posible recuperar movilidad en el tren inferior y que éste soporte el peso del cuerpo tras un trasplante. Sin embargo, hasta ahora no se sabía el por qué del éxito de este tratamiento en roedores. Ahí es donde entra el trabajo del grupo de investigación de Cabimer, un centro público que cuenta con el apoyo de la Junta de Andalucía, el CSIC, la Universidad de Sevilla y la Universidad Pablo de Olavide. Los investigadores de este centro han demostrado que el tratamiento con células madre permite aumentar la posibilidad de recuperarse de una lesión de médula espinal al reducir la barrera celular que crea la médula dañada y, de paso, activar las proteínas necesarias para su regeneración.

Este hallazgo ha tenido impacto internacional al publicarse en la prestigiosa revista Stem Cell. El siguiente paso es probar estos avances en humanos, aunque desde el centro de investigación se muestran cautos y aseguran que su aplicación clínica “aún está lejos”.


Otro centro andaluz que destaca en este campo es el Laboratorio Andaluz de Reprogramación Celular (LARCEL), cuyo trabajo en el ámbito de la medicina regenerativa ha llevado a que su director, José Cibelli, haya sido invitado a presentar sus resultados en el congreso mundial de la Sociedad Internacional de Terapia Celular (International Society for Celular Therapy, ISCT), celebrado recientemente en París, siendo la única experiencia española que se ha expuesto en este encuentro científico. LARCEL, en colaboración con un grupo de investigación de la Universidad de Washington e investigadores del Hospital Virgen del Rocío y del Instituto de Biomedicina de Sevilla (IBIS), trabaja en estos momentos en el desarrollo de una terapia a partir de progenitores neurales derivados de células madre pluripotentes inducidas (iPS) para el tratamiento de pacientes con lesión medular crónica.


Nuevas vías para tratar la diabetes

Un equipo internacional de investigadores coordinado desde Málaga ha hecho un hallazgo que puede revolucionar el tratamiento de la diabetes. Se trata de la proteína GPR55. Su existencia era ya conocida, ya que hace 12 años se descubrió en el cerebro, el bazo y el tejido adiposo. Lo importante del trabajo de este grupo de investigadores ha sido hallarla también en el páncreas, donde tiene la función de poner a trabajar a las células beta para que el azúcar no se dispare. El hallazgo, por tanto, puede servir para desarrollar en un futuro nuevos fármacos complementarios a los actuales antidiabéticos orales para mejorar el tratamiento de la enfermedad y retrasar el uso de la insulina. De momento, se ha comprobado el mecanismo en animales, por lo que ahora se trabaja en saber si funciona igual en humanos.

Este grupo de investigación está formado por profesionales del Hospital Carlos Haya y la Fundación Imabis, además de equipos de otros lugares como Elche, Santiago de Compostela, Brasil y Escocia. Su trabajo podría ser fundamental para la diabetes tipo 2, aquella que aparece con la edad y el exceso de peso, ya que esta patología se produce por el desgaste que sufren las células beta, lo que hace que cada vez trabajen menos y no sean capaces de bajar los niveles de glucosa. Según el Centro de Investigación Biomédica en Red de Diabetes y Enfermedades Metabólicas, la diabetes afecta a un 12% de la población española y el 4% lo desconoce.


Inteligencia artificial para niños con autismo

Un ingeniero sevillano, Bernardo Ronquillo, ha desarrollado un dispositivo de inteligencia artificial para favorecer el diagnóstico y el tratamiento del autismo, el síndrome de Asperger, trastornos del lenguaje y el TDAH (Trastorno por Déficit de Atención e Hiperactividad). El proyecto, que se denomina robot social IO (Intelligent Observer) ha sido seleccionado entre los diez primeros proyectos de un total de 200 por Finodex, una aceleradora de empresas formada por la Comisión Europea y las principales empresas del sector tecnológico comunitario. El robot se comunicará por voz en lenguaje natural, de forma similar a como lo hacen los actuales asistentes virtuales de las plataformas móviles. Además incorporará visión artificial, por lo que podrá reconocer personas y objetos, seguir la mirada del niño e identificar sus emociones. El objetivo es que los niños que padecen autismo u otros trastornos parecidos puedan continuar en sus casas con los ejercicios que le propongan los psicoterapeutas.

Se espera que el prototipo de robot esté listo para septiembre, momento en el que deberá ser estudiado y validado por especialistas en este tipo de trastornos para ver su utilidad y eficacia. Las principales ventajas de este mecanismo frente a otros similares serán sus altas prestaciones y un precio asequible.


Modelo de interruptor atómico

Seguimos hablando de avances en el campo de la ingeniería con el trabajo en esta ocasión de científicos de la Universidad de Granada, que, en colaboración con científicos del Massachusetts Institute of Technology (MIT) de Cambridge y la University of Technology and Design de Singapur, han desarrollado un modelo teórico para la construcción del primer interruptor cuántico de corriente controlado por simetría. La utilidad de este dispositivo es controlar y modificar las corrientes de energía a nivel atómico, lo que en la práctica permitiría construir materiales aislantes controlados o diseñar placas solares más eficaces.

De momento, es sólo una teoría, que les ha valido para ser publicados en la prestigiosa revista Physical Review B, de la American Physical Society. Sin embargo, este equipo de investigadores trabaja ya en un diseño realista de un interruptor cuántico de estas características. El siguiente paso será demostrar con este interruptor la veracidad de sus teorías.



El gen que regula la producción de la vitamina C

Científicos de las universidades de Córdoba y Málaga han conseguido descubrir y aislar el gen que regula la producción de la vitamina C en las fresas. Este hallazgo permitirá generar nuevas fresas enriquecidas con vitamina C, mejores y más resistentes que las actuales. Para demostrar sus resultados, los investigadores integraron este gen en la planta Arabidopsis thaliana, una planta modelo muy usada en investigaciones biológicas. El resultado fue una variante de esta planta con un contenido de vitamina C triplicado respecto a plantas no alteradas genéticamente.

La aplicación práctica de este descubrimiento pasa por conseguir frutas más nutritivas. Además de con las fresas, también se está trabajando con el tomate y no se descarta su aplicación a más plantas. Además, el trabajo de estos investigadores abre nuevas posibilidades en la obtención industrial de vitamina C, empleando microorganismos.


El hombre de Orce, el resto humano más antiguo de Europa

Terminamos con un descubrimiento que ha revolucionado la arqueología y la paleontología, los restos óseos hallados en Orce (Granada), y que suponen el resto humano más antiguo hallado en Europa. Ya en su día hablamos en Andalucía Diversa de la importancia de este descubrimiento, un hallazgo que se remonta al año 1982 y que ha estado envuelto en polémica desde entonces, ya que eran muchos los que defendían que los restos hallados por el profesor Josep Gibert i Clols pertenecían a un animal y no a un ser humano. Sin embargo, estudios químicos posteriores revelaron su naturaleza humana, y los restos hallados en Orce recibieron el empuje final con el descubrimiento en 2013 de un diente de leche de un niño o niña de unos diez años, el resto humano más antiguo localizado en Europa, con una datación aproximada de 1,4 millones de años. Este hallazgo ya sí contó con el respaldo de la comunidad científica, siendo publicado en la revista de Paleontología Humana más prestigiosa, Journal of Human Evolution, y avalado por un equipo internacional y multidisciplinar compuesto básicamente por científicos andaluces y españoles.

Pero los trabajos en Orce no han terminado, y se sigue trabajando con la certeza de que esta comarca granadina esconde muchos secretos para explicar la evolución humana. Para ello, la Junta de Andalucía aprobaba en diciembre del año pasado una partida presupuestaria para este 2015 de 477.062 euros, una inversión “sin precedentes”, en palabras del entonces consejero de Educación, Cultura y Deporte de la Junta, Luciano Alonso. Esperemos que este apoyo económico se transforme en más descubrimientos y en el reconocimiento mundial a los hallazgos de Orce.

Más información del yacimiento de Orce en: http://elhombredeorce.blogspot.com.es/